Agua: datos y estadísticas

•  Hay cerca 1,4 billones de kilómetros cúbicos de agua en la tierra, suficiente para cubrir a los Estados Unidos a una profundidad de 160 kilómetros.

•  La atmósfera sostiene cerca de 12.000 kilómetros cúbicos de agua a cualquier hora, mientras los ríos y los lagos de todo el mundo almacenan cerca de 120.000 kilómetros cúbicos. Los dos depósitos principales del mundo de agua fresca son la gran capa de hielo polar, que contiene cerca de 28 millones de kilómetros cúbicos y el subsuelo, que contiene cerca de 8 millones de kilómetros cúbicos.

•  La Antártica y Groenlandia cubren más de 17 millones de kilómetros cúbicos de la tierra con hielo, a un promedio de profundidad de 1,5 kilómetros. Si todo ese hielo se derritiera, el nivel del mar podría crecer en unos 80 metros.

•  En la era glacial, hace más de 22.000 años, había 20 millones más de kilómetros cúbicos de tierra firme cubiertos por hielo. Y como esa agua venía del mar, el nivel de éste era 120 metros más bajo.

•  Cada día cerca de 1.200 kilómetros cúbicos de agua se evaporan del océano, la tierra, las capas de hielo, etcétera. Mientras, una cantidad semejante de lluvia cae en la tierra.

•  Si no existiera evaporación, la atmósfera se secaría en 10 días. Y si no hubiera lluvia, el mar bajaría su nivel un metro cada año.

•  Cada día cerca de 100 kilómetros cúbicos de agua fluyen dentro de mares, provenientes de los ríos del mundo. El río Amazonas, el más largo del mundo, provee aproximadamente 15 por ciento de esa agua.

•  El Mar Muerto es el lago más profundo del mundo, 400 metros debajo del nivel del mar. El Caspio, el más largo, cubre un área de 370.998 kilómetros cúbicos. El lago Baikal es el más profundo de los lagos de agua fresca en el mundo, con un máximo de profundidad de 1.637 metros.

•  Midiendo 6.400 kilómetros desde la fuente hasta la boca del río Amazonas es el segundo río más largo del mundo. Desemboca en un territorio de más de 6 millones de kilómetros cuadrados. Se estima que descarga entre 34 millones y 121 millones de litros de agua por segundo y deposita un promedio diario de 3 millones de toneladas de sedimento cerca de su boca. Estos sedimentos son suficientes para alterar el color del Océano Atlántico a una distancia de 320 kilómetros de la boca del río.

•  El Amazonas entra al Atlántico a través de un ancho estuario, se estima que aproximadamente a 240 kilómetros de ancho. Aquí los depósitos de delta han formado un laberinto de islas que separan el río en ramas. La boca del principal arroyo es de 80 kilómetros de ancho. Este arroyo, conocido como Pará, está separado del más pequeño por la isla Marajó, cuya área es de más de 36.000 kilómetros cuadrados.

•  En el subsuelo, mientras más profundo sea, la presión cierra los poros de la tierra. Esto provoca que casi la totalidad del agua del subsuelo sea encontrada a una distancia de 8 kilómetros.

•  Existe una desigualdad en la distribución del agua sobre la tierra. Por ejemplo, la más grande disponibilidad de agua —170.000-180.000 metros cúbicos per cápita en 1995— está en las regiones de Canadá y Alaska y en Oceanía, mientras, en el mismo tiempo, las áreas densamente pobladas de Asia, Europa central y del sur, y África, poseen caídas de disponibilidad de agua de 1.200-5.000 metros cúbicos por año.

•  En el norte de África y en la península del árabe, es simplemente de 200-300 metros cúbicos por año: nótese que la disponibilidad de agua de 1.000 a 2.000 metros cúbicos año per cápita es muy bajo y se considera que menos de 1.000 metros cúbicos por año es catastrófico. Con tan bajos valores de disponibilidad de agua, aumentan los serios problemas para la población, el desarrollo industrial y agrícola.

•  No debemos olvidar que el agua dulce potable supone solamente el 0,008 por ciento del agua terrestre, lo que hace que en ocasiones su uso plantee complejos problemas.

•  Es de todos conocido que el agua dulce está distribuida de forma muy irregular en la superficie terrestre. Los grandes depósitos naturales se encuentran en los glaciares de Groenlandia y la Antártica y en los Lagos de América del Norte o de Rusia. Las zonas húmedas tropicales contienen porcentajes elevados del total de la reserva mundial. El resto de las zonas terrestres se abastece como puede ya que a la carencia de agua se une la estacionalidad de la escorrentía.

•  La disponibilidad de agua potencial para la población de la Tierra está disminuyendo de 12.900 a 7.600 metros cúbicos por año por persona

•  En la actualidad, 76% de la población total tiene una disponibilidad de agua específica de menos de 5.000 m3 por año per cápita, con el 35% que está en la categoría de disponibilidad de agua muy baja o catastrófica. Esta situación se deteriorará más al inicio del próximo siglo: en 2025 la mayoría de la población de la Tierra estará viviendo bajo condiciones de bajo o catastróficamente bajo suministro de agua.

•  Los distintos pueblos, las diferentes civilizaciones, han dedicado múltiples esfuerzos a proveerse de agua en cantidad y calidad para su vida cotidiana y para sus economías.

En ocasiones le dedican un esfuerzo personal diario como sucede en ciertos países en donde la sequía es endémica; en otros lugares han construido ingenios técnicos y mecánicos para recoger un recurso que siempre ha sido considerado imprescindible.

•  El agua potable domiciliaria es una conquista reciente en muchos lugares. Hoy día nos parece un servicio irrenunciable pero, desgraciadamente, no lo es en muchos lugares del planeta.

En las áreas urbanas del tercer mundo 170 millones de personas carecen de agua limpia para satisfacer sus mínimas necesidades: beber, cocinar o lavarse; en las áreas rurales de estos países el panorama es más sombrío ya que alcanza a casi 885 millones.

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